Los símbolos luminosos del salpicadero son la forma más básica que tiene el vehículo para comunicarse con el conductor con el fin de que éste sepa si existe algún problema, si se requiere su atención o acción o para alertar cuando existe algún problema que puede afectar a la seguridad o al funcionamiento del vehículo.

Decir esto puede parecer una perogrullada. Pero según este estudio la mayoría de los conductores admiten desconocer el significado de esos símbolos mientras que una buena parte no es capaz de distinguir un aviso importante de una mera indicación a la vez que otros no tienen problema en reconocer que suelen ignorar esos símbolos en tanto el coche funcione.

Aunque existen más de 150 indicadores luminosas diferentes —sumando todos aquellos que se pueden encontrar en coches modernos más o menos habituales— en realidad basta con conocer un puñado de estos símbolos para “entender” cuándo un coche está indicando algo serio o verdaderamente importante.

Distinguir cuándo un indicador luminoso es más o menos importante o no, independientemente del símbolo que contenga, depende de su color: un indicador rojo expresa un problema serio.

Puede tratarse de un problema mecánico (calentamiento del motor) o de seguridad (atar cinturón de seguridad) y suele requerir la intervención inmediata del conductor — detener el vehículo o atarse el cinturón, siguiendo el ejemplo.

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Este grupo reúne los símbolos que siempre hay que tomarse en serio y que requieren detener el vehículo en cuanto sea posible hacerlo con seguridad. Estos símbolos indican (A) sobrecalentamiento del motor, (B) batería sin carga por avería del alternador, (C) motor sin suficiente aceite, (D) freno de estacionamiento puesto o problema con el sistema de frenos. En algunos vehículos estos indicadores se encienden junto con la palabra STOP (parar).

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El color amarillo o naranja de estos otros símbolos no exige detener el coche, pero significa que hay que corregir o reparar algo tan pronto como sea posible. Por ejemplo, (A) repostar combustible (la fecha indica en qué lado del coche está la boca de llenado), (b) revisar el motor en un taller, (C) revisar el funcionamiento del ABS de los frenos, (D) comprobar el estado y la presión de los neumáticos.

Además de los indicadores en color rojo o naranja, otros indicadores se iluminan en colores azul o verde, lo que únicamente significa que hay algún sistema funcionando — caso de las luces de cruce, el control de velocidad (verde) o las luces de carretera (azul).

Dependiendo del vehículo y del modelo otros indicadores pueden ser igualmente importantes de conocer, por lo que es importante leer el manual del vehículo y mantenerlo a mano —en la guantera del vehículo, por ejemplo— para consultarlo en caso de que se encienda alguna luz desconocida en el salpicadero.

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